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A través del proyecto APROPOS, los científicos han conseguido obtener productos de alto valor añadido como cremas para la piel, biopesticidas o suplementos alimentarios ricos en proteínas a partir de residuos de la producción de aceite de colza, mostaza o pescado.

El proyecto APROPOS se centra en el aprovechamiento de los residuos y subproductos de la industria alimentaria
Los residuos generados en el fileteado de pescado se pueden aprovechar para obtener suplementos ricos en proteínas

A través del proyecto europeo APROPOS, científicos de varios países han conseguido desarrollar métodos para aprovechar de manera eficiente residuos de la industria alimentaria, como los del fileteado de pescado y las tortas prensadas de colza (una planta oleaginosa rica en aceites). El proyecto ha logrado crear nuevas tecnologías dirigidas a pymes para la producción de suplementos dietéticos y productos para el cuidado de la piel a partir de estos subproductos.

“Mediante la aplicación de métodos de producción bastante simples se pueden conseguir excelentes resultados”, adelanta Raija Lantto, jefe de Área de Investigación del Centro de Investigación Técnica de Finlandia (VTT) y coordinador del proyecto APROPOS. “La idea del proyecto era desarrollar tecnologías basadas en la idea de que pueden utilizarse todas las partes de una materia prima, sin dejar residuos. En este proyecto, el objetivo no era producir fracciones de alta pureza, sino desarrollar métodos para lograr resultados prácticos, beneficiosos para el productor y el producto final. Se han desarrollado varias tecnologías, prototipos de productos e ideas para su uso en empresas”, dice Lantto.

El proyecto implicó el desarrollo de procesos de producción que podrían crear nuevas oportunidades de negocio para las pymes que operan en Europa, América, África y Asia.

Tortas de aceite

Las tortas prensadas generadas en la producción de aceite de colza se utilizan actualmente como componentes de los piensos para animales. En el futuro, este subproducto, que contiene proteínas y otras sustancias valiosas, podría convertirse en un producto primario.

Se ha estimado que, cuando se utiliza como ingrediente alimentario, el valor comercial de los productos de proteína de colza hechos a partir de tortas prensadas podría alcanzar los 5.000 euros/tonelada. El precio de mercado de las tortas prensadas utilizadas como forraje es de entre 150 y 300 euros/tonelada, y el precio del aceite de colza es de 400-800 euros/tonelada. Cada año se producen en Europa 15 millones de toneladas de tortas prensadas de colza.

Como parte del proyecto APROPOS, se desarrollaron métodos de procesamiento de colza que permitieron la recuperación de la mitad de la proteína de las semillas. Pero el proyecto no tenía como objetivo alcanzar el más alto contenido de proteínas posible. En lugar de ello, tuvo éxito en la generación de una fracción rica en proteínas y fibra, con mucha mayor estabilidad en las bebidas, por ejemplo, que el que se puede lograr usando un producto de proteína de semilla de colza muy puro.

Investigadores de la Universidad Politécnica de Cataluña (UPC) se encargaron de definir las características bioactivas de las fracciones de tortas prensadas de colza. Para los extractos de péptido-fenol hechas por el VTT, por ejemplo, la UPC descubrió propiedades antiinflamatorias, antienvejecimiento, bacteriostáticas, antioxidantes y antimicrobianas.

El extracto peptídico-fenol ha sido probado con éxito por dos empresas catalanas que producen cremas para el cuidado de la piel y apósitos medicinales. Mediante el uso de un método de encapsulación basado en ultrasonido desarrollado por la UPC, el extracto de péptido-fenol pudo modificarse a una forma en la que se evitó el color amarillo-marrón del extracto. Así, la emulsión de color blanco resultante podría ser adecuada para cremas frías, pañales para pacientes crónicos y compresas para mejorar las cualidades antimicrobianas del producto.

El VTT desarrolló métodos biomecánicos para producir proteínas y fenoles a partir de las tortas prensadas de colza, para su aplicación en la industria alimentaria y la cosmética. El centro manipuló la eficiencia de la extracción, la solubilidad y la antioxidación de estos compuestos.

Residuos del fileteado de pescado

La perca del Nilo es un producto ampliamente exportado desde África Oriental. Hoy día, los residuos de fileteado se aprovechan mediante extracción de aceite para su uso energético. Se estima que más del 90% de la población de África Oriental carece de las cantidades de proteínas diarias suficientes. En el proyecto APROPOS, el centro de investigación noruego SINTEF ha desarrollado un proceso de manufactura diseñado a escala piloto por el que los residuos de fileteado de pescado se usen para producir suplementos alimentarios ricos en proteínas que pueden envasarse en porciones.

Este método fue desarrollado inicialmente para aprovechar los residuos generados en el fileteado de salmón noruego. Los resultados fueron tan prometedores que una empresa noruega especializada en el aprovechamiento de los subproductos de la industria del salmón ha ampliado sus instalaciones con vistas a crear una nueva línea de producción en la que aplicar este sistema.

Semillas de mostaza

En la India, las semillas de mostaza, muy parecidas a las de colza, contienen una cantidad considerable de glucosinolatos, que le dan sabor amargo y son antiutricionales para los seres humanos. Como parte del proyecto, se ha desarrollado una tecnología para aislar los glucosinolatos y las proteínas de tortas prensadas de mostaza.

Los glucosinolatos son compuestos que puedan servir como ingrediente natural eficaz en plaguicidas, para uso agrícola en áreas cultivables. En el proyecto, este trabajo fue realizado por el Instituto de Investigación de Energía de la India, que ha desarrollado un método de extracción de agua de glucosinolatos a escala piloto junto a una pyme de Nueva Delhi. Este empresa está actualmente planificando la comercialización del método de producción.

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